Sådan udviklede en konspirationsteori om en pædofiliring i et pizzeria sig til et skyderi. #Pizzagate rekonstrueret

SLØRETHistorien om pizzagate er også historien om, hvordan en konspirationsteori kan ende med at en mand griber til våben. Illustrationer: Kasper Løftgaard, Zetland

Vores medlemmer foretrækker at lytte

Derfor skal du læse denne artikel

Den geværsalve, som en Hillary Clinton-hader i slutningen af 2016 affyrede på et pizzeria i Washington D.C., viser os, hvordan falske nyheder og selv de mest bizarre konspirationsteorier kan vinde genklang i en bredere offentlighed. Hvem var ansvarlig for den såkaldte Pizzagate? Her er en rekonstruktion.

En søndag morgen i 2016 smækker familiefaren Edgar Welch (28) døren efter sig for – bevæbnet med revolver og maskingevær – at rive et ukendt antal børn ud af kløerne på et satanisk, pædofilt sammenrend under ledelse af Hillary Clinton i kælderen under pizzeriaet Comet Ping Pong i Washington D.C.

Welch har kørt fire en halv time i bil for at nå frem. Han forskrækker gæster og personale, og efter at have snuset rundt sender han tre skud igennem en efter hans opfattelse mistænkelig dør. 20 minutter senere flygter Welch med uforrettet sag. Politiet venter på ham. Han får fire års fængsel.

Welch fandt ikke en eneste børnesexslave. Og heller ingen spor af Hillarys satanisk-pædofile netværk. Welch var selv offer. Nemlig for en konspirationsteori, som var opstået i internettets afkroge: Pizzagate.

Den sataniske konspirationsteori Pizzagate cirkulerede i omkring halvanden måned på de sociale medier. Og i al den tid sad Welch derhjemme og var optaget af alle disse børn i pizzakælderen. En eller anden måtte gøre noget. Og i dag kan vi se Welchs handlinger som et skoleeksempel på faren ved konspirationsteorier og fake news.

Der er en vigtig forskel mellem konspirationsteorier og falske nyheder: nemlig intentionen hos den, der spreder dem. Mennesker, der viderebringer konspirationsteorier, gør det for det meste af ægte overbevisning – de tror selv på det, de siger. Mennesker, der viderebringer falske nyheder, ved derimod ofte godt, at det ikke passer, hvad de fortæller. De gør det med henblik på økonomisk eller politisk vinding.

Skellet er naturligvis ikke altid skarpt. Men for at forstå, hvordan en sag som Pizzagate kan ske, er det vigtigt, at vi kan se, hvornår falske nyheder kædes sammen med konspirationsteorier.

På den måde får vi at vide, hvem de pågældende er ude på at mobilisere med deres falske nyheder. Hvilke konspirationsteorier kobler de sig op på? Hvordan har absurde idéer fundet vej til en bredere offentlighed og i visse tilfælde også til den politiske verden?

Pizzagate er ikke en enkeltstående hændelse. Den indgår i et mønster. Og et mønster, som ikke kun findes i USA, men også på denne side af Atlanterhavet.

Først et par ord om Pizzagates opståen.

Pizzagate opstod på 4chan, der kalder sig selv et image-board. Her deler brugerne anonymt billeder med hinanden. De dertil knyttede samtaler handler om alt, hvad et menneske kan interessere sige for: fra mangaserier til Pokémon-spil, fra teknologi til Lego-klodser, fra porno til overnaturlige fænomener.

To af 4chans boards er berygtede. De mest besøgte er /b/, også kaldet Random (tilfældig), hvor man først og fremmest finder ubehageligheder, grove vittigheder og nøgenbilleder. Der er lidt for enhver smag. Så er der et andet board, kaldet /pol/, hvilket står for politisk ukorrekt. Navnet taler for sig selv. Atmosfæren er mest af alt anti: antifeministisk, antiislamistisk, antisemitisk, antihomo, antiprogressiv, antimangfoldig …

På begge boards er tonen hård og ironisk. Man ved ikke, hvem der er på – brugerne bliver ikke uden grund kaldt for anons, anonyme – og man ved ikke, om afsenderne mener, hvad de skriver. Ikke desto mindre har 4chan enorm indflydelse. Den er oprindelsessted for mange såkaldte memes (korte filmsekvenser, der spredes via sociale medier). Også protestbevægelsen Anonymous er opstået dér. Og nu er 4chan hjemsted for det alternative højre, Alt-right, og for mange højreekstremistiske memes og propagandabilleder.

Også Pizzagate opstod i et klima af anonymitet, højreekstremisme, ironi og bitter alvor. Og vi ved nu, præcis hvornår det skete: den 2. november 2016 klokken 22.17.20.

Forskere fra Digital Methods Initiative ved Amsterdams universitet har omhyggeligt kortlagt konspirationsteoriens opståen, og hvad der skete i de første 26 timer derefter. I den forbindelse så jeg på, hvordan Pizzagate blev brugt som ammunition i præsidentvalgkampen mellem Donald Trump og Hillary Clinton – og hvordan den bredte sig via Facebook, Reddit, Twitter og YouTube, viderebragt af aktivister, medier og politikere.

For at forstå Pizzagate må vi begynde et par måneder tidligere, hos en anonym fra 4chan, der fungerer som whistleblower for FBI.

Den 2. juli 2016

FBIAnon’ melder sig på 4chan med en bizar historie. Han siger, at han er i gang med en undersøgelse mod Clinton Foundation, hvis formål skulle være at gøre gode gerninger til gengæld for … børn. FBIAnon fører samtaler med andre brugere af 4chan. Har Hillary sex med bortførte børn? spørger en anonym. FBIAnon svarer bekræftende.

LÆKJohn Podesta, tidligere stabschef for præsident Bill Clinton og glødende Hillary-forkæmper, fik sine e-mails lækket.

Den 6. oktober 2016

WikiLeaks lækker en stormflod af mails om kampagneaktiviteterne i Det Demokratiske parti, der handler om John Podesta. Han er tidligere stabschef for Bill Clinton og nuværende kampagneleder for Hillary. Der er på det tidspunkt en måned til præsidentvalget, og i forskellige fora, herunder 4chan og r/the_Donald (en Trump-venlig kanal på Reddit), gennemgår brugerne tusindvis af mails i jagten på belastende informationer, som de kan bruge i Trumps kampagne.

Den 13. oktober 2016

På 8chan (en underafdeling af 4chan) nævnes for første gang en mail fra Podesta med emnet pizza.jpg. Der må være et billede, tænker de anonyme brugere, men de kan ikke finde ud af hvor eller hvilket. Diskussionen ebber ud.

Den 29. oktober

Lidt over en uge før præsidentvalget skriver en Carmen Katz på Facebook, at familien Clinton er medlemmer af en sexgruppe, som også milliardæren Jeffrey Epstein tilhører. Han er i 2008 dømt for sex med en mindreårig prostitueret. Ifølge Katz har også Hillary Clinton en forhistorie om sex med mindreårige piger. Vi har at gøre med et internationalt sexnetværk, der gør børn til slaver.”

Den 30. oktober

Næste dag bliver denne Facebook-opdatering samlet op og spredt via Twitter. @DavidGoldbergNY udsender et screenshot af Katz’ tekst og tilføjer selv: Jeg har hørt det samme fra mine kolleger i New Yorks politi. De kommende dage bliver interessante!”

Den 2. november klokken 22.17

På 4chan bliver rygterne om det pædofile netværk for første gang koblet sammen med pizzamailen. En anonym har i bilagene fundet et billede af to kvinder og en pige, der spiser pizza sammen.

I diskussionen bliver det foreslået, at pizza’ kan være et kodeord for sex med små piger. Der opstår også en kobling til Jeffrey Epsteins flyrejser, som allerede er døbt Lolita Express’.

22.47

En anonym lægger et link ud til historien på 8chan om Podestas Pizzagate-mail, hvilket bliver opfattet som en bekræftelse af, at der er mere at komme efter.

Også på r/the_Donald med næsten 600.000 brugere leder man efter den pædofile gruppe. Omkring midnat hævder en Reddit-bruger at have bevis for dens eksistens. Den bliver endnu ikke sat i forbindelse med pizzadiskussionen på 4chan.

Den 3. november klokken 00.05

Anonyme på 4chan er imidlertid sikre på, at børnemisbruget har stået på siden 2004. Clinton-klanen skulle have stjålet børn fra tsunamiramte lande i Det Indiske Ocean. Også børn af nordkoreanske flygtninge skulle være blevet misbrugt.

01.05

Comet Ping Pong bliver nævnt. Pizzastedet bliver sommetider brugt til fundraising-arrangementer for Demokraterne, hvor der samles penge ind til kampagnen. Nogle anonyme mener, at disse sammenkomster i virkeligheden har været sexorgier.

04.00

På r/the_Donald bliver der for første gang linket til netværket på 4chan, der er i gang med at finde beviser for sexmisbruget.

04.19

Stadig flere anonyme går ind i jagten på sandheden’. De opretter en fælles pastebin, som er et sted, hvor brugere kan dele tekst og koder. Indehaveren af pizzariaet Comet Ping Pong, James Alefantis, bliver nævnt, og det samme gør David Brock, som er politisk konsulent for Det Demokratiske parti.

05.14

4chan linker for første gang til r/the_Donald. Krydsbestøvningen mellem de forskellige netfora tager til.

05.20

Flere anonyme studerer logbogen for Epsteins privatfly. Der bliver etableret en forbindelse mellem Laura Silsby og Clinton-klanen. Silsby blev i 2010 anholdt, da hun prøvede at smugle illegale børn fra Haiti til USA. De anonyme forbinder dette med de beviser’, der er samlet på r/the_Donald.

10.11

Flere overvejer, hvordan man bruger informationerne på en strategisk måde. En anonym opretter en pastebin for krig på memes’. Der forklares, hvordan memes skal bruges, og hvordan man kaprer hashtags såsom #Worldseries for på den måde at få andre Twitter-brugere i tale.

15.25

Reddit-brugere på r/the_Donald beder på 4chan om hjælp til at finde flere informationer. Der samarbejdes i stigende grad mellem platformene, og aktioner planlægges.

15.30

Mængden af informationer bliver for meget for nogle anonyme. De begynder at bruge infografikker for at kunne fastholde overblikket over informationsmængden. Grafikkerne bliver løbende opdateret og udvidet med nye informationer.

15.42

Nogle anonyme prøver at finde hemmelige kodeord i mails fra Hillarys kampagneleder John Podesta. De når frem til følgende foreløbige konklusioner:

pizza = kvindelig
hotdog = mandlig
ost = ung pige
pasta = ung mand

15.50

En del af konspirationsteorien bliver pludselig mere omfattende. Infowars – en YouTube-kanal, der tilhører konspirationsteoretikeren Alex Jones – lægger et filmklip op om de påståede pædofile netværk. Indholdet er hovedsagelig baseret på diskussionerne på r/the_Donald. Der indgår stadig ikke meldinger fra pizzadiskussionen på 4chan.

Anonyme overvejer, hvad Hawaii Pizza’ betyder i en mail fra Podesta. Skulle der være oprettet et pædofilt netværk på Hawaii? Der bliver også ledt efter Jeffrey Epsteins orgie-ø’.

20.41

Anonyme beder om hjælp fra kryptografer, som skal finde mulige kodetal i mailene.

23.24

For første gang forekommer udtrykket spirit cooking. Samtidig afslører WikiLeaks endnu en sending mails fra John Podesta. Der indgår også en invitation til kunstneren Marina Abramovic, hvori Podesta opfordrer til spirit cooking. Spirit Cooking henviser til et af hendes tidligere kunstværker, der blandt andet involverer at male med dyreblod og få kontakt til ånder.

Nu får diskussionen på 4chan en okkult og satanisk drejning.

Omkring 26 timer efter den første antydning på 4chan er fundamentet til konspirationsteorien støbt. For at sammenfatte den kort: En gruppe indflydelsesrige demokrater ved, hvordan de på uærlig vis skaffer sig stjålne børn, som efterfølgende bliver misbrugt og muligvis myrdet i Comet Ping Pongs kælder som led i et satanisk ritual.

De følgende dage opdager en række højreorienterede bloggere, journalister og aktivister teorien og spreder den få dage før præsidentvalget.

4. november
Comet Ping Pong og butiksindehavere i nærheden modtager de første trusler. Samme dag dukker der et filmklip om Pizzagate op på Next News Network, der har 600.000 abonnenter på YouTube.

03.00
Twitter-kontoen @spiritcooking bliver aktiveret. Det er ikke klart, hvem der står bag den, men vedkommende gen-tweeter alt, hvad der har med spirit cooking at gøre. Et par minutter senere nævner WikiLeaks spirit cooking i et tweet.

09.46

Det republikanske kongresmedlem Steven Smith, der har 52.000 følgere på Twitter, tweeter om spirit cooking. Konspirationsteorien er så småt nået frem til mainstreammedierne. Tv-personligheden Sean Hannity fra Fox News tweeter om samme emne. Han følges af 3,5 millioner mennesker.

Den populære konspirationsteoretiker og Alt-right-aktivist Paul Joseph Watson – han har 833.000 følgere – tweeter om morgenen om spirit cooking: et satanisk ritual, som Hillary Clinton skulle deltage i. Han vender flere gange tilbage til det de følgende dage. Et par timer senere uploader han et filmklip på YouTube om John Podestas sataniske personlighed. 1,2 millioner mennesker abonnerer på kanalen.

11.49

Mike Cernovich (400.000 følgere) og Lauren Southern (358.000 følgere), begge populære Alt-right-aktivister, tweeter om spirit cooking. Lidt før klokken otte om aftenen udsender skuespilleren James Woods et af de første spirit cooking-memes til sine 1,35 millioner følgere. Hans Twitter-konto @spiritcooking tager også fat på memes.

6. november

YouTube-kanalen Black Pilled, som har 27.000 abonnenter, udsender en video om Pizzagate. Den bliver set mere end en halv million gange.

8. november

Det er dagen, hvor amerikanerne går til stemmeurnerne. Præsidentvalget får et resultat. Trump vinder.

Den populære Alt-right-aktivist Brittany Pettibone (132.000 følgere) tweeter om Pizzagate og opfordrer i en filmsekvens på YouTube folk til at blive ved med at stille spørgsmål.

16. november

Alt-right-aktivisten Jack Posobiec (296.000 følgere) sender live via sin mobiltelefon fra pizzeriaet Comet Ping Pong. Han siger, at rygterne har gjort ham nysgerrig, og han prøver at komme ind i nogle aflåste rum. Til sidst fører personalet ham venligt, men bestemt ud af restauranten. Samtidig begynder de etablerede medier at fortælle om Pizzagate og især om truslerne mod Comet Ping Pong.

Reddit finder det passende at lukke r/pizzagate, der er vokset ud af r/the_Donald, fordi den indeholder private informationer om konkrete personer. Der er på det tidspunkt 20.000 abonnenter, der følger kanalen.

4. december

Edgar Welch løber med et skudklart maskingevær ind på Comet Ping Pong for at lede efter misbrugte børn.

Jelle van Buuren fra Leidens universitet ved, hvordan konspirationsteorier spredes på nettet og får visse mennesker til at handle på ekstreme måder. Han har i mange år forsket i relationen mellem konspirationsteorier og had til systemet. Tidligere færdedes han på brugersiderne hos lyssky hollandske konspirationssites og -fora, men han gravede også i de almindelige medier og i parlamentariske dokumenter efter konspirationsteorier. På en café i Amsterdam taler vi om Pizzagate. Fire ting falder ham ind.

Det første er den rolle, som mennesker med autoritet spiller. Han kalder dem certificerede aktører’.

Der er stadig mange konspirationsteorier, og de fleste af dem forbliver marginale,” siger han. Når konspirationsteorier får social og politisk indflydelse, skyldes det først og fremmest, at de bliver opsnappet, underbygget og spredt af mennesker med autoritet.

Når en stor avis for eksempel skriver om en konspirationsteori, har det en helt anden virkning, end når en konspirationsteoretiker gør det.”

Pizzagate kunne sprede sig fra 4chans krinkelkroge, fordi kendte aktivister, bloggere og journalister begyndte at fortælle om sagen. Efterhånden begyndte de etablerede medier også at skrive om det.

Det andet punkt er, hvem der ender med at få autoritet.

Det var ikke de gamle medier, men først og fremmest de nye historier fra Alt-right, der opnåede en enorm udbredelse. Indtil for nylig var disse mennesker virkelig marginale.”

Medier, der gerne vil fungere som sandhedens vogtere, har fået hård konkurrence.

For det tredje påpeger Jelle van Buuren den enorme hastighed, hvormed konspirationsteorierne udvikles og spredes.

Man ser, hvor stærkt det bagvedliggende fællesskab er. Her finder man mennesker med stor teknisk ekspertise og viden om, hvordan de digitale medier fungerer.”

Med begrænsede midler er et par folk fra 4chan og Reddit i stand til at indsamle og analysere alle mulige offentlige dokumenter. Ved at klippe og klistre digitalt fremstiller de informative grafikker. Og det siger noget om, hvor effektivt budskabet kan blive spredt til os almindelige mennesker, der ikke sidder og læser med på disse platforme.

Det sidste, der falder i øjnene, er, hvordan disse teorier bliver brugt som politisk våben. Det ser jeg igen og igen. Konspirationsteorier passer ofte godt til idéer, som er gangbare blandt populister.”

Populisme er blandt andet kendetegnet ved en tro på, at der eksisterer en homogen elite, som målbevidst forfølger sine egne interesser til skade for folket’.

Populistiske politikere bruger også regelmæssigt konspirationsteorier til at nå et politisk mål. Donald Trump viderebringer regelmæssigt beskyldninger, der kommer direkte fra konspirationstænkernes rækker, for eksempel at tre millioner illegale immigranter skulle have stemt på Hillary Clinton, eller at Barack Obama ikke er født i USA.

Ifølge van Buuren står konspirationsteoretikere og populister på fælles grund, når det gælder temaer som mistillid til eliten, afsky for systemet, medierne, det etablerede, og på den anden side folkets’ godhed.

Socialpsykologen Jan-Willem van Prooijen fra Vrije Universiteit i Amsterdam viser i sin forskning, at mennesker med ekstreme politiske overbevisninger er mere tilbøjelige til at tro på konspirationsteorier, end personer fra den politiske midte er.

Det har at gøre med et paradoks, der går igen hos tilhængere af partier og bevægelser på de politiske yderfløje: en usikkerhed over for verden sammenkoblet med en stærk tro på egen ret og en dyb mistro mod de andre’.

Af van Prooijens forskning fremgår det også, at det ikke gør nogen forskel for en persons modtagelighed for konspirationsteorier, om han eller hun befinder sig i venstre eller højre yderkant af det politiske spektrum.

På venstrefløjen ser man ofte konspirationer, hvori USA, multinationale selskaber og kapitalisme indgår. Højresiden ser i højere grad konspirationer i forbindelse med islam, den intellektuelle elite og klimaforandringer.”

Mange konspirationsteorier er populære både på venstre og højre side af det politiske spektrum.

I Nordvesteuropa og USA er der relativt mange højreorienterede konspirationsteorier, mens venstrepopulismen i højere grad trives i Sydeuropa og Latinamerika. Men begge steder, understreger van Prooijen, er der relativt mange konspirationsteoretikere.

De fleste konspirationsteorier er her i Nordeuropa ikke så bizarre som Pizzagate, men nogle af dem er særdeles sejlivede. Det er en vigtig egenskab ved mange teorier: Temaerne er ofte de samme – for eksempel den onde elite – mens selve indholdet tilpasses. På den måde holder konspirationsteorierne sig i live, bare i en ny variation.

Det gælder også for Pizzagate. Hvor bizar teorien end var, så er Pizzagate ikke fortid. Der dukker stadig filmstumper og artikler op, som hævder at have beviser for sandheden’ i konspirationen. Men de tiltrækker sig kun marginal interesse. Til gengæld er der blandt konspirationsteoretikere og i Alt-right-bevægelsen opstået en ny teori, der ser ud til at være vokset ud af Pizzagate, men som er mere omfattende: Stormen.

Teorien trives især på de hjemmesider, hvor de højreekstreme nu om stunder mødes: 4chan, 8chan, The_Donald på Reddit og på Gab, Twitters ekstremistiske variant.

Stormen henviser til en omfattende hændelse, der ifølge konspirationsteoretikere snart vil finde sted. Den særlige FBI-efterforsker Robert Mueller skulle ifølge teorien ikke undersøge den mulige forbindelse mellem Rusland og de mennesker, der havde ansvaret for Trumps valgkamp, men i stedet grave dybt blandt højt placerede demokrater, som siges at indgå i et omfangsrigt pædofilt netværk.

Stykke for stykke bliver disse falsknerier frembåret af en person, der kalder sig Q. Q henviser til det bogstav, som af visse amerikanske regeringsorganer bliver brugt til klassifikation af tophemmelige informationer.

I november begyndte Q på /pol/ – den politisk ukorrekte kanal på 4chan – at lække’ informationer. Nu deler han sin viden ud på 8chan. Ingen ved, hvem Q er, og eftersom alle udgiver anonymt på 4chan og 8chan, kan alle udgive sig for at være Q.

Ligesom Pizzagate bliver Stormen hentet ud af internettets krinkelkroge af en række toneangivende (ekstremt) højreorienterede bloggere, først og fremmest mesterkonspirationsteoretikeren og radioværten Alex Jones, som har 2,2 millioner abonnenter på YouTube. Nu tweeter skuespilleren Roseanne Barr, der for kort tid siden har genoplivet sin gamle sitcom-serie Roseanne, også om Q. Også hun er glødende Trump-tilhænger.

På nuværende tidspunkt følger den antiracistiske organisation Southern Poverty Law Center (SPLC) nøje med i udviklingen af Q. Ifølge SPLC bruger ekstremistiske højreorienterede hadegrupper den slags teorier til at bekæmpe det etablerede system, men også til at hverve nye medlemmer og til at skille sig ud fra de andre grupper, der er aktive på nettet.

Kort sagt: Det er en konspirationsteori, som i den kommende tid kan føre til nye udskejelser fra de troendes side. Så er vi advaret.

Artiklen har tidligere været bragt i det hollandske medie De Correspondent og er oversat fra hollandsk af Ole Lindegård Henriksen.